La cura mágica (I): Regresión a la media


Dicen que hay una "maldición" en torno a la revista "Sports Illustrated" (una de las revistas más prestigiosas de deporte a nivel internacional). Aquel deportista que, por sus logros, consiga copar la portada de la Sports Illustrated, verá cómo su desempeño deportivo disminuye mucho.

Existen muchos ejemplos de esta "maldición" y está muy bien documentada.

También, se dice que cuando un científico recibe el premio Nobel, su carrera cae en picado. ¿Quizá este premio también está "maldito"? ¿Sería mejor no recibir nunca dicho premio?

Hoy, hablaremos de magia, maldiciones y sucesos inexplicables, ¡entraremos en el mundo de lo paranormal!... ¿o no?

Este fenómeno es el mismo que cuando habéis estado enfermos, por ejemplo de gripe, y, sin tomar nada de medicación, ¡la enfermedad ha desaparecido!.

Imaginaos que hoy mismo tenéis el peor día de vuestra vida, y que vuestro ánimo está por los suelos, peor que nunca. ¿Qué deberíais hacer para animaros y estar mejor al día siguiente? ¿Comer chocolate, hablar con los amigos, dormir, hacer deporte, llorar, ver la TV, estudiar, dar un paseo...? La respuesta es: "CUALQUIER COSA". ¡Hagáis lo que hagáis, os sentiréis mejor al día siguiente!

Pero... ¿qué tienen que ver el Sports Illustrated, el premio Nobel, la gripe y estar de bajón? Pues tienen en común un suceso, que resulta desconocido para la gente normal, pero que está muy presente en nuestra vida diaria: es la "Regresión a la media"

Cualquier acontecimiento, situación, valor, estado anímico... que sea "anormal" (anormalmente grande, pequeño, bueno o malo) tiende, a lo largo del tiempo, a volver a ser "normal". Independientemente de lo que se haga en el camino. Y esto suele cumplirse la mayoría de las veces.

¿Cómo explica esto la maldición de los deportistas y científicos? Muy sencillo: cuando reciben un premio de gran categoría, normalmente es porque están en la cima de su carrera. Y, como sabemos, después de la cima, ¡solo se puede descender!

Lo mismo ocurre si tenemos un día un estado de ánimo extraordinariamente bueno o extraordinariamente malo. Con el tiempo, nos volveremos a sentir más o menos bieno o mal, pero siempre dentro de lo "normal" para nosotros.

¿Y la gripe? La gripe es un estado excepcional de enfermedad, que con el tiempo desaparece, esta vez debido a la "historia natural de la enfermedad", es decir, a que la misma gripe se comporta de esa manera: "Dicen que una gripe dura, con tratamiento, siete días, y sin él, una semana."

Quizá la gripe sea una de las pocas enfermedades de duración previsible, pero veámoslo con otro ejemplo de "curación mágica":

Te duele la cabeza, cada vez más, hasta que el dolor es tan insoportable que te tomas una aspirina. Con el paso de las horas o días, el dolor se atenúa y desaparece.

¿Por qué se ha ido el dolor? Hay dos explicaciones (bueno, en realidad tres, la tercera me la guardo para mañana):
  1. El medicamento es efectivo y reduce la sensación de dolor.
  2. El mismo dolor desaparece por la regresión a la media, ya que cuando he tomado el medicamento me encontraba en un punto de dolor "anormalmente alto"
Estos dos efectos, se suman, por lo que nunca podremos saber si un medicamento es realmente efectivo... ¿o sí? Quedaos con esa pregunta, la intentaré resolver mañana.

En cuanto entendáis el concepto de "regresión a la media", empezaréis a verla por todas partes.

Por lo tanto, no os preocupéis si un día estáis excesivamente mal (si estáis excesivamente bien, normalmente nadie se preocupa): al día siguiente estaréis mejor. Tampoco os fiéis de un medicamento simplemente porque os haya funcionado: tened en mente la "regresión a la media". La cuestión es... ¿funciona ese medicamento más allá de este efecto ilusorio? Como he dicho antes, hablaremos de eso mañana.

Un saludo! :D

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